העלילה מתרחשת במספר ימים מועט המצטמצמים למספר שעות מועט כשדו קרב בלוח השחמט חושף את נפש את האדם על מורכבותה.
המקום: ספינת קיטר שעושה את דרכה מניו יורק לבואנוס איירס. על ספינה כזאת הפליג הסופר בחודשיו האחרונים, וזהו גם ספרו האחרון ונחשב הטוב מכולם.

בשפתו המרהיבה, החודרת אל הניונאנסים של הנשמה מצליח צוויג, סופר אוסטרי לתאר את המפגש בין צ'נטוביץ, אלוף העולם בשחמט המעורר את סקרנותו של המספר. הוא מצליח לגרור אותו למשחק שחמט עם שחקנים פחות מבינוניים. לפתע מופיע אדם לא מוכר, שיוצג בהמשך כד"ר ב', והוא מציע להם לבצע פעולות מעוררות מחושבות מספר צעדים קדימה, כאלו המפתיעות גם את צ'נטוביץ היהיר והמנוכר.

ד"ר ב' מגולל את סיפורו רב התהפוכות בפניו של המספר, כיצד הפך לידען גדול של שחמט כאשר נעצר ע"י הגסטפו, על חקירותיהם והתעללותם בו. הוא ממשיך לספר כיצד השחמט בדמיונו גאל אותו משממון, מריקנות, מילא את מחשבתו וזמנו. (גם נתן שירנסקיהעביר את ימיו ולילותיו בכלא בעזרת משחק השחמט). אולם, אותו משחק עצמו הוא גם מקור ההרס והחורבן. וכאן, כמובן, שאמנע מספוילרים.

על הטשטוש בין גאונות לשיגעון נכתב לא מעט, והסיפור מצליח להציג את הגבולות הדקים ביניהם.

כתוב בצורה כל כך דרמטית, כמו המהלכים מורטי העצבים  על שישים וארבע המשבצות כך הספר מטלטל בין נרטיבים מרתקים, גם הניגודים בין שני השחקנים, השונים באינטליגנציה, בתרבות, באופיים מחדדת את הדרמה ומשום כך קשה להניחו מהיד.

בהוצאת תשע נשמות, הוצאה של ספרים איכותיים. גם באייקאסט (ספרים קוליים).